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一文了解矿机巨头转型AI芯片和IPO背后

2018-9-11 09:34| 发布者: alesan| 查看: 1056| 评论: 0|来自: IC咖啡

摘要: 多位半导体人士表示,与ASIC芯片的设计及封装测试相比,代工的门槛要高得多,芯片本身的工艺制程和量产化能力才是核心。此外,回归到三巨头的主打方向—IC芯片设计。在AI芯片领域的业内人士看来,用于加密货币挖矿的 ...
近年来,比特币的大肆风行,引发了对专业的挖矿芯片和开发“矿场”的需求激增,在中国市场迅速形成了以比特大陆(Bitmain)、嘉楠耘智(Canaan Inc)和亿邦国际控股公司(Ebang International Holdings)为巨头的格局。
 
据国外媒体报道,这三家全球最大的比特币开采设备制造商计划在香港通过首次公开招股(IPO)融资数十亿美元,尽管市场数据显示,市场对制造比特币所需芯片的需求大幅下降并且比特币的价格已经降低了一半。
 
其实不仅是部分生产挖矿设备的厂商设计挖矿芯片,像英伟达这样的公司也销售用于挖掘加密货币设备的专用芯片。上个月,据CCN报道,英伟达首席财务官ColetteKress宣布正式终止加密货币业务,原因为利润降低,实际营收大大低于营收预期。
 
纷纷计划IPO引热议
 
在芯片产业领域,数字货币矿机生产商的芯片设计、开发能力成为专业芯片行业上升最快的细分领域。

中国最大的比特币挖矿企业“比特大陆科技公司”(Bitmain Technologies)希望在上市前(pre-IPO)私募融资中募得最多10亿美元,全球逾一半的比特币出自这家总部位于北京的公司所生产的矿机。

根据律师与银行家的说法,比特大陆也在考虑进行首次公开发行(IPO),并希望在3年后公司市值能达到300亿到400亿美元。规模比比特大陆小的两家竞争对手都已申请在香港上市。比特大陆拒绝置评。

在中国排名第二的比特币矿企嘉楠耘智(Canaan Creative)今年5月申请在香港上市。嘉楠耘智声称其销售的比特币挖矿设备占全部设备总算力的19.5%。去年嘉楠耘智的收入为13亿元人民币,净利润为3.6亿元人民币。
 
亿邦国际是一家以科技创新为主导的、具备强大的ASIC芯片设计能力的领先区块链技术公司。亿邦国际主要业务为区块链业务及电信业务。招股书引述艾瑞数据报告称,亿邦国际2017年共售出158798件BPU,市场份额为11.0%,按已售算力(1380369TH/s)记为10.9%。
 
进军AI领域的初布局

目前,比特币的“金山”已挖去多半。今年4月底,Blockchain.info发布数据称,目前已经开采了1700万比特币,只剩下400万比特币待开采,占比不及20%(注:比特币恒定2100万枚,总量递减,开采成本递增)。长远来看,这是一道类似“资源消耗”的死题,在加上国家目前正在大力扶植芯片产业,以生产销售比特币矿机为主营业务的三大巨头,迎来了转型的必然选择。
 
亿邦国际转向AI芯片的可行性

亿邦国际在招股说明书中就自身在进军AI芯片可行性方面进行了说明:除加密货币外,区块链及ASIC芯片技术亦逐渐应用于AI领域。随着就区块链所开发的集成电路芯片日趋专门化且具针对性(如比特币专用ASIC芯片),AI及区块链的发展亦见重叠,反映出集成电路芯片的发展与AI的发展有相同之处。ASIC芯片能就特定目标场景进行定制,以从识别图像、识别语音或分析数据方面支持AI。因此,经验丰富的ASIC芯片设计师亦同时掌握AI领域相关的专门知识。

嘉楠耘智在AI方面的探索

嘉楠耘智则在招股说明书中展现了自己在AI方面的探索:在2016年开始开发人工智能应用的ASIC芯片,并计划于2018年第四季度批量生产的边缘运算芯片,称为KPU,现正在设计具有人工智能功能的ASIC芯片,例如智能家居、智能城市、智能监控、智能玩具中的语音和图像识别功能及物联网应用。

比特大陆的AI三方面布局

在AI方面的布局,第一是AI深度学习的推理芯片,第二是BIG DATA和CLOUD(大数据和专有云),基于AI芯片,在行业大数据和专有云方面与行业合作。第三是机器人,比特大陆收购了萝卜机器人,实现了在机器人上面的一个布局。在AI行业布局方面,比特大陆主要切三个行业:安防+AI、互联网+AI和城市大数据。
 
去年11月,比特大陆展示了AI产品线的第一款芯片BM1680的样品,目前出货量数百台,以及全新的子品牌“算丰”。比特大陆CEO吴忌寒也曾对外称,未来5年内,比特大陆40%收入将来自AI芯片。

值得注意的是,比特大陆将目光瞄准在云端AI芯片市场,这在初创型AI芯片公司中并不多见。在云端芯片市场,英伟达已占据垄断地位,为避开与巨头正面竞争,国内大多数AI芯片初创公司皆将目标瞄准针对特定场景的终端芯片市场,如地平线、深鉴科技(已被赛灵思收购)。

前述AI芯片投资人也表示,终端芯片强调低功耗,而比特大陆此前研发的挖矿芯片则看重算力,并不过多考虑功耗,故而比特大陆选择向强调高算力的云端芯片方向走更合适。

转型AI芯片背后的隐忧


这些公司都设计用于挖掘加密货币的高端计算机芯片,特别是比特币,并出售含有这些芯片的挖掘加密货币设备。

以上网友制作的一份比特币矿机生产商的业务生态图为例,红色的部分主要设计ASIC挖矿芯片的设计、制造、代工。而绿色部分则是在ASIC挖矿芯片的基础上,进一步去开展各种虚拟货币业务。
 
尽管这些挖矿界的巨头进入AI芯片领域的优势之一在于,在数字货币挖矿芯片的研发和设计上积累了大量经验,而这种芯片量产经验是其他AI芯片公司所不具备的。还有有投资人还认为,相较于其他AI芯片初创公司仍需要靠融资生存,矿机厂商自身有充足的资金支持。

但相较于挖矿芯片,AI芯片的设计难度要高得多。

因为挖矿主要是用哈希算法,这种算法比较简单,因此对应的挖矿芯片设计难度较低。但AI芯片设计难度则要高得多,既有云端做大规模并行计算的训练芯片,也有特定场景做推理的芯片,每个不同场景布线和设计都不一样。

有AI芯片公司的高管认为,不管是比特大陆还是其他挖矿巨头,如果现在就能够拿出性能完备的芯片或可能还有机会,但当前产品能力还比较弱,在AI芯片领域需要完整的解决方案和产品,这需要数年时间积累。

比如,比特大陆宣称要进入的安防行业是几乎所有AI芯片公司都在争抢的重要落地场景。深鉴科技、地平线等均已早早开始布局。
 
回归到AI转型的芯片业务线上,三巨头作为下游企业,弱势明显。

晶圆是半导体重要材料。根据招股书嘉楠耘智做为轻资产芯片设计企业,以Fabless经营模式为主,即无晶圆生产线集成电路设计模式,主体公司仅负责设计(包括前端逻辑设计及后端物理设计)和销售,将晶圆代工和封装测试工作进行外包。与之类似,比特大陆与亿邦国际也采用晶圆代工模式。具备先进技术的晶圆生产线具有稀缺性,拥有更多话语权。目前,嘉楠耘智与比特大陆的晶圆代工生产商是台积电、亿邦国际则为三星。

小 结

一边是矿机业务受虚拟货币价格下跌拖累,另一边则是AI芯片前景并不明朗。挖矿设备厂商三巨头上市计划或许不会是一片坦途。

多位半导体人士表示,与ASIC芯片的设计及封装测试相比,代工的门槛要高得多,芯片本身的工艺制程和量产化能力才是核心。此外,回归到三巨头的主打方向—IC芯片设计。在AI芯片领域的业内人士看来,用于加密货币挖矿的ASIC芯片,其技术壁垒并非难以逾越。

比特大陆全球第一矿机生产商地位,以及嘉楠耘智7nm芯片第一量产企业的标签,都显得意义有限。当区块链的光环和资本追逐的狂热随时间消退后,在AI这条路线上,是否能够真正地在其他领域展现出自己的技术实力,这一点需要时间来检验。

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